Các quan chức đảng Cộng hòa đã cảnh báo sớm về những bất thường trong bầu cử ở Bắc Carolina

Thời Sự/Xã Hội

Robert Pittenger nói với giám đốc điều hành của đảng và một giám đốc khu vực của NRCC rằng họ tin rằng hành vi gian lận đã xảy ra, theo những người quen thuộc với các cuộc thảo luận.

Tác giả Amy Gardner và

Amy Gardner

Phóng viên chính trị quốc gia

E-mail Tiểu sử Theo

Beth Reinhard

Beth Reinhard

Phóng viên điều tra

E-mail Tiểu sử Theo

6 tháng 12 lúc 2:25 chiều

BLADENBORO, NC - Khi Đại diện GOP Robert Pittenger mất điểm chính của mình bằng một biên độ hẹp vào tháng Năm, ông nghi ngờ có điều gì đó không ổn.

Nghị sĩ đã quay sang một nhóm bạn bè và gia đình đã tụ họp với anh ta vào đêm bầu cử tại một nhà hàng bít tết gần Charlotte và đổ lỗi cho “những người bỏ phiếu ở Bladen”, theo ba người trong buổi họp mặt.

Mối quan tâm của Pittenger bắt nguồn từ số phiếu bầu ở khu vực nông thôn Bladen County, nơi người thách đấu của ông, một mục sư từ vùng ngoại ô Charlotte có tên là Mark Harris, đã giành được 437 phiếu bầu vắng mặt. Pittenger, một người đương nhiệm ba năm, chỉ nhận được 17.

Trong những ngày sau cuộc đua, trợ lý cho Pittenger nói với giám đốc điều hành của Đảng Cộng hòa Bắc Carolina và một giám đốc chính trị khu vực của Ủy ban Quốc hội Cộng hòa Quốc gia rằng họ tin rằng gian lận đã xảy ra, theo những người quen thuộc với các cuộc thảo luận của họ.

Các quan chức GOP đã làm ít để xem xét các kết quả, thay vì chuyển sự chú ý của họ sang chiến dịch tổng tuyển cử của Harris chống lại một đối thủ Dân chủ được tài trợ tốt, người dân cho biết.

Tài khoản của họ cung cấp dấu hiệu đầu tiên cho thấy các quan chức của đảng Cộng hòa và nhà nước đã nhận được cảnh báo sớm về những bất thường trong bầu cử tại Quận Quốc hội lần thứ 9 của Bắc Carolina, hiện là chủ đề của nhiều cuộc điều tra hình sự.

Một phát ngôn viên của NRCC phủ nhận rằng chiến dịch của Pittenger đã làm tăng khả năng gian lận trong chiến dịch chính.

Các cáo buộc gian lận trong cuộc tổng tuyển cử tháng 11 đã đưa kết quả của cuộc đua Quốc hội lần thứ 9 vào tình trạng khốc liệt. Các nhà điều tra nhà nước đang xem xét các hoạt động của một chính trị gia tên là Leslie McCrae Dowless, người điều hành một nỗ lực bỏ phiếu cho chiến dịch Harris trong cuộc bầu cử sơ bộ và tổng tuyển cử.


Leslie McCrae Dowless ngồi trong nhà bếp của ông ở Bladenboro, NC (Justin Kase Conder / cho tờ Washington Post)

Dowless, người đã làm việc về các chiến dịch chính trị ở Bladen trong ít nhất một thập kỷ, chào mời khả năng huy động cử tri bỏ phiếu bằng thư, theo những người biết anh ta. Ông đã bị các quan chức nhà nước giám sát từ năm 2016, khi cáo buộc nổi lên về việc thu hoạch lá phiếu bất hợp pháp trong các chiến dịch của năm đó, dẫn đến một buổi điều trần công khai.

Dowless, người đã nói với Charlotte Observer tuần trước rằng anh ta không phạm sai lầm, không trả lời nhiều yêu cầu bình luận. Chiến dịch Harris đã nói rằng họ không biết về bất kỳ hoạt động bất hợp pháp nào.

Pittenger cho biết Dowless đã cố gắng bán anh ta dịch vụ của mình trong năm 2016 nhưng ông từ chối thuê các hoạt động.

"Tôi chỉ biết tôi không muốn tham gia với anh ấy," Pittenger nói. "Những nỗ lực của Dowless đã được biết đến rộng rãi, và chúng tôi đã chia sẻ mối quan tâm của chúng tôi với một số người," từ chối để giải thích về những gì ông đã nói chuyện hoặc những gì ông nói.

Kể từ khi các báo cáo về bất thường tại Quận 9 xuất hiện hồi tháng trước, các nhà lãnh đạo GOP trong tiểu bang - bao gồm Dallas Woodhouse, giám đốc điều hành GOP của tiểu bang - bước đầu lo ngại rằng luật pháp đã bị phá vỡ. Họ lặp đi lặp lại tình hình trong các điều kiện chính trị, khẳng định rằng bất kỳ sự bỏ phiếu bất thường nào cũng không đủ rộng để thay đổi kết quả của cuộc bầu cử.

Trong những ngày gần đây, trong bối cảnh các cáo buộc về hoạt động thu hoạch lá phiếu, các nhà nước Cộng hòa đã thay đổi lời nói của họ. Woodhouse nói với tờ The Post hôm thứ Năm rằng nếu hội đồng bầu cử tiểu bang có thể "cho thấy một khả năng đáng kể" có thể gian lận có thể đã thay đổi kết quả của cuộc bầu cử tháng mười một, "sau đó chúng tôi hoàn toàn sẽ hỗ trợ một cuộc bầu cử mới."

Trong một cuộc phỏng vấn trong tuần này, Woodhouse ban đầu nói rằng ông đã không thu hồi những lời than phiền từ các trợ lý của Pittenger về sự gian lận có thể xảy ra sau vụ kiện chính. Nhưng anh ta đã gọi lại một vài phút sau đó để nói rằng anh ta đã nhớ đã nghe thấy những điều bất thường - và đã “nhìn thoáng qua vào cuối cuộc đua đó trong tổng số phiếu bầu”.

Ông nhớ lại kết luận rằng Harris đã giành được phiếu bầu tổng thể với một sự thể hiện mạnh mẽ từ các cử tri Tin Lành, nhưng ông nói: “Chúng tôi không thực sự cụ thể ở những lá phiếu vắng mặt.”

Woodhouse nói: “Nếu ai đó nói điều gì đó về lá phiếu vắng mặt, thì rất có thể là nó không đăng ký với chúng tôi”. "Chúng tôi đã có rất nhiều chiến dịch và rất nhiều người bày tỏ lo ngại vào cuối cuộc bầu cử, và chúng tôi đang cố gắng nhanh chóng chuyển sang cuộc tổng tuyển cử."

Người phát ngôn của NRCC, Matt Gorman, phủ nhận rằng bất cứ ai liên kết với chiến dịch Pittenger đều có thể lừa đảo bất cứ ai trong ủy ban, kể cả Tyler Foote, người điều hành khu vực phía đông nam cho NRCC.

"Chúng tôi đã có chúng trên điện thoại nhiều lần, và không có đề cập đến gian lận," Gorman nói. "Thật không may là có một lịch sử xem xét lại đang diễn ra."

Foote không trả lời nhiều yêu cầu bình luận. Ông đã được bổ nhiệm làm giám đốc phụ trách của Harris, mặc dù liệu Harris sẽ được ngồi trong Quốc hội vào tháng Giêng vẫn không chắc chắn.

Pittenger cho biết ông đã không nhớ lại được nói về khiếu nại gian lận cố vấn của ông đã làm cho Woodhouse và Foote, và ông từ chối xác nhận rằng ông đổ lỗi cho "phiếu bầu" vào đêm bầu cử.

Nhưng ông nói rằng có rất nhiều sự giận dữ trong số các trợ lý chiến dịch của mình, những người “đều buồn bã về những gì đã xảy ra”.

“Tôi nghĩ có rất nhiều cảm giác thất vọng bên trong căn phòng khi chúng tôi thấy kết quả xuất hiện,” anh nói.

Hội đồng bầu cử tiểu bang đang điều tra những bất thường trong việc bỏ phiếu qua thư trong cuộc tổng tuyển cử của Quận 9 - nhiều người trong số họ ở Quận Bladen, nơi có tỷ lệ phiếu bầu trong thư lớn nhất trong quận, tiểu bang cho thấy.

Các nhà điều tra đã nói chuyện với các nhân chứng liên kết Dowless với nỗ lực thu thập phiếu bầu khiếm diện từ các cử tri và đang kiểm tra xem anh ta hoặc cộng sự của anh đã điền phiếu hay bỏ đi, theo những người quen thuộc với cuộc thăm dò. Việc thu thập hoặc giả mạo lá phiếu của người khác là bất hợp pháp.

Nhiều cử tri cho biết trong các cuộc phỏng vấn rằng họ đã trao lá phiếu của họ - một số trong đó không được điền đầy đủ và không được niêm phong - cho những người đã xuất hiện ở cửa của họ và đề nghị thu họ. Hai phụ nữ ở Bladen County cho biết họ đã làm việc cho Dowless và đi đến từng nhà để yêu cầu cử tri bỏ phiếu bầu của họ, WSOC-TV ở Charlotte đã báo cáo.

Tuần này, hội đồng bầu cử đã ban hành trát hầu tòa cho chiến dịch Harris và cố vấn chung của nó, Red Dome Group, cũng như cảnh sát trưởng địa phương, James A. McVicker, một đảng Cộng hòa đã thắng cử vào tháng trước và cũng thuê Dowless để bỏ phiếu bầu vắng mặt của mình chương trình, theo một người quen thuộc với cuộc điều tra.

Văn phòng luật sư quận Wake County ở Raleigh và Văn phòng Điều tra Tiểu bang cũng đang tiến hành thăm dò, Luật sư Quận Lorrin Freeman (D) của Wake County đã nói với The Post.

Trong khi các cuộc điều tra tiếp tục, hội đồng bầu cử đã từ chối xác nhận kết quả tháng 11 tại Quận 9, trong đó Harris dẫn Dân chủ Dan McCready với 905 phiếu, theo kết quả không chính thức.

Nếu hội đồng kết luận rằng những bất thường đã làm nhiễm bẩn những kết quả đó, nó có thể quăng họ và kêu gọi một cuộc bầu cử mới. Hội đồng đã công bố kế hoạch cho một phiên điều trần vào ngày 21 tháng 12.

Đại diện Steny H. Hoyer (D-Md.), Nhà lãnh đạo đa số, nói tuần này rằng đảng Dân chủ có thể từ chối ngồi Harris cho đến khi các câu hỏi "đáng kể" về tính toàn vẹn của cuộc bầu cử của ông được giải quyết. Hôm thứ Năm, diễn giả về nhà Nancy Pelosi (D-Calif.) Thận trọng hơn, nói rằng đảng Dân chủ Nhà đang chờ xác định của các quan chức bầu cử Bắc Carolina.

Kể từ cuộc bầu cử tháng 11, Pittenger, 70 tuổi, một nhà đầu tư bất động sản đang sống ở Charlotte, đã gợi ý công khai về những nghi ngờ sai trái của mình. “Nhìn vào phiếu bầu. Theo dõi tiền, ”anh nói với Charlotte Observer tuần trước.

Pittenger cũng nói với Spectrum News rằng ông "hoàn toàn nhận thức" về những bất thường trong bầu cử trong quận, thêm rằng có "một số người không ưa thích ở đó, đặc biệt là ở Quận Bladen. Và tôi không có liên quan gì đến họ cả. ”

Pittenger nói với The Post rằng sau khi nói chuyện với Dowless trong “năm hoặc 10 phút” trong năm 2016, anh biết anh không muốn đưa anh vào chiến dịch của mình.

"Tôi không muốn làm ăn với anh ấy sau khi tôi gặp anh ấy," Pittenger nói. “Tôi không thích cách nó nghe. Nhưng anh ta đã đi những nơi khác, và tôi biết đó sẽ là một vấn đề. Nhưng dù sao, tôi đã sẵn sàng sống với ”khả năng đối thủ của anh ta có thể thuê người đó.

Trong năm 2016 chính thức của GOP, Dowless đã kết thúc làm việc cho người thách thức Pittenger Todd Johnson, một nhân viên bán hàng bảo hiểm của Union County, hồ sơ tài chính của chiến dịch cho thấy. Johnson giành được một số lượng lớn lá phiếu gửi thư trong Quận Bladen vào mùa xuân: 211. Harris, cũng là một ứng cử viên năm đó, đã ghi bốn phiếu bầu. Pittenger chỉ có một, hồ sơ cho thấy.

Hai năm sau, Pittenger phớt lờ lời khuyên của các cố vấn thuê Dowless và khiến anh ta không làm việc, chỉ để giữ anh ta làm việc cho đối thủ của mình, theo hai người gần chiến dịch.

Thay vào đó, Dowless được thuê bởi chiến dịch Harris. John Branch, luật sư của Harris, và Andy Yates của Red Dome, cố vấn chiến dịch của ông, đã xác nhận trong báo cáo tuần này rằng Dowless đã được trả tiền cho một nỗ lực thực địa nhưng cho biết họ không biết về bất kỳ hoạt động bất hợp pháp nào.

Chiến dịch “mọi lúc tin rằng anh ta đang làm việc trong phạm vi giới hạn của luật Bắc Carolina,” Chi nhánh nói.

Vào ngày 8 tháng 5, Harris đã đánh bại Pittenger với 828 phiếu - với một nửa số lợi nhuận của anh ta đến từ những lá phiếu gửi thư trong Bladen.

"Bladen County là một yếu tố" trong sự mất mát, Pittenger nói, gọi tình hình "bối rối."

Trong cuộc bầu cử tổng thống hồi tháng trước, Harris đã thu hút 420 phiếu bầu qua thư từ Bladen so với 258 phiếu của McCready, đối thủ Dân chủ của ông, hồ sơ nhà nước cho thấy. Các nhà điều tra đang xem xét liệu các lá phiếu gửi thư bổ sung có bị loại bỏ hay không và liệu chiến dịch thu hoạch lá phiếu bị cáo buộc có vượt quá Bladen hay không, theo những người quen thuộc với cuộc thăm dò.

Hồ sơ của tiểu bang cho thấy một số lượng lớn phiếu bầu vắng mặt trên toàn Quận 9 - hơn 3.400 - đã được cử tri yêu cầu nhưng không bao giờ trở lại.

Vào thời điểm cố vấn cho Pittenger bày tỏ sự thất vọng của họ với Woodhouse và Foote, chiến dịch đã giải tán, Pittenger có ít tài nguyên để chiến đấu và chịu áp lực từ các đảng Cộng hòa khác để tập hợp xung quanh Harris, theo những người quen thuộc với tình hình.

Vào ngày 30 tháng 6, chiến dịch của Pittenger chỉ có 9,179 đô la trong tay và khoảng 792.000 đô la nợ nần, phần lớn nó được chuyển từ cuộc đua đầu tiên của ông vào năm 2012, theo hồ sơ tài chính của chiến dịch. Harris có $ 295,658 tiền mặt, trong khi McCready, người phải đối mặt với một đối thủ yếu trong chính mình, đã đi vào cuộc tổng tuyển cử với 1,8 triệu đô la trong kho bạc chiến dịch của mình.

"Để đánh bại Dan McCready, một ứng cử viên mạnh mẽ như Dan McCready là, chiến dịch tổng tuyển cử cần phải bắt đầu ngay lập tức", một người quen thuộc với suy nghĩ trong chiến dịch của Pittenger và nói về điều kiện giấu tên để mô tả các cuộc hội thoại riêng tư . “Không có thời gian để kể lại và sử dụng những nguồn tài chính đó. Tất cả các chiến dịch đều bị ràng buộc về tài chính. Cách duy nhất để đánh bại Dan McCready là đặt vũ khí của chúng ta xuống bên trong bữa tiệc. Robert, là một đảng Cộng hòa tốt, đồng ý rằng nếu anh ta tiếp tục cố gắng đưa ra một vấn đề với điều này, nó sẽ chỉ làm tổn thương khả năng của đảng Cộng hòa để giành chiến thắng vào mùa thu. ”

Pittenger cũng bị cản trở bởi mối quan hệ nghèo nàn với các trợ lý của ông và các đảng Cộng hòa khác ở Bắc Carolina và Washington, vì vậy có ít sự thèm ăn để chiến đấu thay mặt ông, theo những người quen thuộc với tình hình.

Nghị sĩ ban đầu từ chối ủng hộ Harris, nói rằng ông muốn một lời xin lỗi cho những gì ông mô tả là "tấn công không căn cứ" vào hồ sơ biểu quyết của mình bởi mục sư. Pittenger đã không đề cập đến bất thường bầu cử. Tuy nhiên, vào cuối tháng 5, Pittenger đã đưa ra một tuyên bố ủng hộ Harris. Những người quen thuộc với quan điểm của ông cho biết ông đã làm như vậy miễn cưỡng, dưới áp lực từ các nhà lãnh đạo GOP.

Kevin Seifert, giám đốc chính trị cho Diễn giả Nhà Paul D. Ryan (R-Wis), phủ nhận điều đó, nói rằng ông đã bày tỏ nỗi buồn về thất bại của Pittenger. "Chúng tôi không bao giờ nói với anh ta để có được trong dòng," ông nói. "Đó là một cuộc đua khó chiến đấu."

Bây giờ, Pittenger nói, ông hài lòng bởi sự giám sát tăng cường về Dowless và chiến thuật của mình.

“Tôi luôn nói với mọi người, 'Họ không thể bắt được anh ấy',” anh nói. “Tôi chưa bao giờ có nhiều hy vọng nhìn thấy rất nhiều nghị quyết với anh chàng này. Tôi rất vui vì họ đang di chuyển về phía này ngay bây giờ. Tôi nghĩ rằng đó là một điều lành mạnh để nip điều này trong chồi và loại bỏ anh ta từ các chiến dịch hơn nữa.

Reinhard báo cáo từ Washington. Justin Kase Conder ở Bladenboro và Alice Crites, Mike DeBonis, Paul Kane và John Wagner ở Washington đã đóng góp vào báo cáo này.

Có thể bạn quan tâm